Um homem passou anos estudando o último AGM Zero Fighter original e descobriu um fato arrepiante

O ano é 1991 e os pesquisadores descobriram os destroços de um Mitsubishi Zero A6M nas profundezas da selva indonésia. Já se passaram 50 anos desde que esta aeronave – um lendário avião de guerra dogfighter japonês – foi abatida sobre a Nova Guiné, e em breve o avião será enviado para os Estados Unidos antes de chegar ao veterano Steve Barber. No entanto, a história está apenas começando. Depois de anos estudando o outrora grande Zero, o ex-fuzileiro naval descobrirá alguns fatos surpreendentes sobre seu passado.

Apesar de toda a sua capacidade de girar como um pião, o Zero era uma espécie de armadilha mortal. Como Barber disse à revista Air & Space/Smithsonian em 2007, “O governo japonês não se importou se o piloto sobrevivesse. Eles estavam procurando escalabilidade e manobrabilidade.” O aviador também tem um profundo conhecimento do Zero, e esse conhecimento revelou um segredo chocante.

O Zero que Barber voou, entretanto, foi originalmente atingido no céu em 1941 durante a Segunda Guerra Mundial. Após colidir na selva indonésia, o avião foi retirado de seu local de descanso 50 anos depois. Aparentemente, quem quer que tenha recuperado a nave pretendia consertá-la, mas o trabalho não foi concluído. Agora, entretanto, o Zero é o único avião de seu tipo que ainda pode voar.

Na verdade, o Zero precisou apenas de um punhado de mudanças – a adição de navegação GPS, por exemplo – para alinhá-lo com os padrões da aviação moderna. Barber explicou a Stuff: “O avião está como antes. O cockpit é original.” De fato, como um todo, disse ele, o avião de guerra dogfighter recuperado parecia ter acabado de sair da fábrica.

E assim que a restauração do avião foi concluída, a nave estava em boas condições para se tornar uma estrela de cinema. Em uma entrevista em vídeo em julho de 2011, Barber explicou ao AVWeb of the Zero: “Esta aeronave em particular foi concluída a tempo de voar no… filme Pearl Harbor”.

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Sim, aviões semelhantes haviam decolado de porta-aviões naquele dia fatídico de dezembro de 1941, quando a guerra dos EUA com o Japão começou. E, naquela época, os Zeros eram um segredo mortal para o qual parecia que os americanos não tinham uma boa resposta. Mas, como Barber revelaria, essas máquinas poderosas na verdade tinham conexões estreitas com os Estados Unidos.

Barber também não é estranho à guerra, tendo servido como fuzileiro naval no Vietnã por quatro anos, desde 1966. Hoje, porém, ele é membro da Força Aérea Comemorativa (CAF), operando como líder de sua filial no sul da Califórnia em Camarillo.

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Com sede no Texas, a CAF é uma organização sem fins lucrativos cujo objetivo é levar o público de perto e pessoalmente com aeronaves da história. Os membros demonstram os aviões da Segunda Guerra Mundial em ação, de fato, e cerca de dez milhões de pessoas nos EUA assistem às naves restauradas da CAF todos os anos.

Ao todo, então, a CAF percorreu um longo caminho desde que Lloyd Nolen e quatro amigos compraram um Mustang P-51 para restaurá-lo. A compra de US$1.500,00 marcou o início da organização, embora em pouco tempo ela também tivesse adquirido dois Grumman F8F Bearcats. E quando a CAF percebeu que ninguém parecia se importar em manter o patrimônio aéreo da Segunda Guerra Mundial, seus membros entraram na brecha.

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Hoje em dia, centenas de voluntários da CAF realmente pilotam os aviões ou trabalham como tripulantes de solo. A missão de resgatar aviões de combate, entretanto, se espalhou para mais de 12.000 pessoas em todos os Estados e no exterior. E desde 1981, a CAF mantém uma ala no sul da Califórnia que atrai centenas de membros.

Em 2015, então, a CAF como um todo contava com 166 aviões, sendo 131 deles aptos a voar. A maior parte desse “Esquadrão Fantasma” consiste em aeronaves americanas de vários tipos, embora a CAF também opere alguns aviões estrangeiros das potências do Eixo e da União Soviética. E incluído neste número está o Mitsubishi Zero A6M que foi descoberto na selva da Indonésia.

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Conhecido como o “Terror do Pacífico”, o avião de guerra japonês provaria ser mais do que digno desse apelido. Sim, o Zero desafiou seu pequeno tamanho para se provar um inimigo perigoso. E nos primeiros meses da guerra, exemplares da nave acabaram dominando os céus do teatro do Pacífico.

O modelo Zero em si foi construído pela Mitsubishi Aircraft Company – uma divisão do enorme grupo industrial com sede em Tóquio que ainda existe hoje – e voou em longas distâncias pela Marinha Imperial Japonesa. Zeroes também decolou de porta-aviões, permitindo que eles aparecessem em quase qualquer lugar sem aviso – tornando esses aviões a arma perfeita para o ataque surpresa que abriu a guerra no Pacífico.

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O nome “Zero”, por sua vez, é derivado da designação da marinha da embarcação, como os japoneses o chamavam de caça porta-aviões Tipo 0. Oficialmente, porém, o avião era conhecido como “A6M”, com “A” designado para caças que se baseavam em porta-aviões, “6” porque o Zero era o sexto modelo em sua linha e “M” para Mitsubishi. Os Aliados, por outro lado, conheciam esse tipo de avião como “Zeke”.

Qualquer que seja o nome que tenha dado, no entanto, o A6M Zero era altamente elogiado. Seja a embarcação lançada de um transportador ou aterrissando, seu alcance excepcional e manuseio de alto nível o tornaram formidável. E em 2011 Barber aproveitou para explicar para a AVWeb algumas das características que tornavam o avião tão especial.

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Para começar, Barber revela que o Zero que ele exibiu foi a terceira iteração do A6M. Acontece que os primeiros protótipos da série foram ao ar na primavera de 1939 e tiveram tanto sucesso que, no outono daquele ano, a Marinha Japonesa quis testá-los.

Em sua entrevista em vídeo, Barber também disse ao AVWeb que o último modelo tem asas estendidas que deveriam transportar tanques de combustível. Esse recurso fazia parte de um redesenho que visava dar ao Zero atualizado o alcance extremamente longo que um modelo anterior tinha desfrutado. Em última análise, então, o avião armazenou 87 galões em tanques laterais para complementar seu reservatório interno de 150 galões.

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No entanto, como Barber aponta, isso inicialmente gerou um dilema. Devido a essas asas mais longas, o Zero não seria mais capaz de caber nos elevadores que o trariam para a cabine de comando dos porta-aviões. Como resultado, então, a Mitsubishi acabou equipando o caça com pontas de asas que podiam dobrar.

Em seguida, Barber considera o peso leve do avião. No início, os projetistas de aeronaves enfrentaram um problema: embora os motores com os quais eles trabalharam não fossem muito potentes, eles ainda precisavam fornecer velocidade e alcance em qualquer protótipo resultante. Além disso, a equipe Zero pretendia fazer um lutador que pesasse a metade de seu equivalente americano.

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Então, o chefe de design Jiro Horikoshi fez de tudo para reduzir o peso do avião. No final, então, a aeronave era predominantemente construída a partir de uma liga de alumínio chamada super duralumínio extra, que tinha a vantagem de ser menos pesada e mais durável do que outras misturas de metais. E embora esse material estivesse sujeito à corrosão, o avião acabou sendo tratado para evitar essa eventualidade.

Mas esse esforço para reduzir o peso do Zero ao mínimo tinha suas desvantagens. Barber explica, por exemplo, que o Zero carecia da armadura que outros aviões da época possuíam; tudo o que tinha para proteção era uma única placa que estava atrás do piloto. Esta medida está em marcante contraste com as tomadas com caças americanos, que carregavam cada um cerca de 160 libras de blindagem que protegia o piloto e quaisquer partes que pudessem explodir.

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Além disso, o Zero não contava com os tanques autovedantes de combustível comuns nas aeronaves da época. Na verdade, como Barber disse ao AVWeb, os equivalentes do Zero foram construídos de forma muito simples. Ele diz: “Os tanques eram estritamente de alumínio – sem revestimentos neles”. E esta decisão fatídica ocasionalmente se provou mortal.

Você vê, o Zero estava sujeito a ser incendiado e explodir quando atingido por balas. Como Barber disse à revista Air & Space/Smithsonian em 2007: “Se você acertar um Zero com um tracer, eles quase sempre pegam fogo”. Não é de se admirar, então, que versões da nave sejam frequentemente vistas caindo em bolas de fogo em filmes.

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O perigo não terminou aí para o piloto, no entanto. Barber explica outro perigo potencial para o AVWeb, observando: “[os aviões americanos] tinham vidro à prova de balas [no para-brisa], que pararia uma bala calibre .50. [The Zero] tem cerca de Plexiglass de 3/8 de polegada.” E o aviador também é cético sobre a potência do pára-brisa Zero, acrescentando: “[O vidro] não pararia uma BB [chumbo de arma].”

No entanto, apesar desse aparente desrespeito pela segurança do piloto, Horikoshi conseguiu seu objetivo de criar um avião muito leve. Como Barber disse ao AVWeb, a nave “pesa mais ou menos o mesmo que aviões com metade da potência” – neste caso, 4.300 libras sem piloto ou combustível.

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E, aparentemente, os japoneses tinham se concentrado no tipo de manobras aéreas que haviam sido vistas na Primeira Guerra Mundial, quando os aviões precisavam ser capazes de fazer curvas fechadas em combates de cães. Essa necessidade de girar levou à necessidade de cargas leves na asa – o que, por sua vez, exigia aeronaves escassas e sem blindagem.

No entanto, a ala especializada do Zero teve que ser construída em uma única peça, o que significa que não poderia ser feita em pequenas oficinas que eram simples de proteger. E construir o avião exigiu muito trabalho para inicializar, com o resultado de que apenas 10.000 aviões Zero foram construídos durante a vida de produção de sete anos do modelo. Em contraste, o mesmo número de caças americanos poderia ser eliminado na metade do tempo.

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Mas a construção leve do Zero compensou, com Barber explicando à AVWeb que o avião “vai bem”. Ter um trem de pouso bem espaçado, por exemplo, permite que a aeronave se mova em linha reta pela pista. “Acho que [o Zero é] uma alegria voar”, acrescenta Barber.

Originalmente, porém, o Zero ostentava uma variedade de armas que o tornava potencialmente mortal. Barber explica que, além do canhão de 20 mm em cada asa, cada avião também possuía duas armas calibre .30 montadas em sua cabine. Quaisquer projéteis eram então ejetados pelas portas na lateral da cabine.

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Barber acrescenta que o piloto do Zero poderia selecionar quais armas eles queriam disparar usando um interruptor. Além disso, um sincronizador garantiria que as balas pudessem passar pela hélice que impulsionava o avião.

Deve-se notar, porém, que os aviões americanos carregavam cada um seis canhões de calibre .50 que tinham o potencial de obliterar a parte leve da carcaça do Zero. Mesmo assim, os japoneses acreditavam que os lutadores dos EUA não seriam capazes de fazer com que suas armas apontassem para o Zero. Eles viam a nave como uma arma para atacar, em vez de uma que precisaria de muita defesa.

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Barber mostra a capacidade de manobra do Zero, no entanto, em combates simulados com aviões de guerra americanos preservados. Por exemplo, os visitantes das exibições aéreas em que o ex-fuzileiro naval participa podem vê-lo travar uma batalha com um Grumman F6F Hellcat. Este porta-aviões foi projetado para enfrentar o Zero e se tornaria o caça predominante nos Estados Unidos durante a última parte da guerra.

Além do mais, em um vídeo enviado ao YouTube em 2013, Barber mostra a velocidade extremamente baixa que o Zero pode alcançar sem parar. E ser capaz de voar a apenas 111 km/h permite que a aeronave manobre de maneira incrível, sem que nenhum caça aliado seja capaz de fazer curvas. Aparentemente, então, os pilotos britânicos descobriram que as táticas que os serviram bem na Europa não poderiam prevalecer contra as acrobacias dos aviões japoneses.

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E em sua entrevista em vídeo, Barber diz ao AVWeb que ele demonstrou aquelas acrobacias em uma luta simulada com um Vought F4U Corsair. Naquela ocasião, também, o piloto do avião americano implorou a Barber que diminuísse a velocidade, pois ele não tinha conseguido acompanhá-lo. Barber explica: “Eu estava fazendo uma deflexão do terceiro manche; ele estava fazendo uma deflexão completa para rolar na mesma velocidade.”

Para impulsionar esse voo, o Zero foi equipado com um motor radial Pratt & Whitney R1830 em vez de seu motor Nakajima Sakae 21 original. E trocar um pelo outro não foi problema – apesar do fato de que o componente Pratt & Whitney foi construído nos Estados Unidos.

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Barber explicou a mudança: “Claro, os primeiros dez Zeros [que] voaram tinham motores americanos. Como fomos gentis o suficiente em vender ao Japão alguns motores Pratt & Whitney, eles os viraram e basicamente os copiaram, razão pela qual as peças são quase intercambiáveis ​​hoje.” E isso, por sua vez, abre uma possibilidade chocante.

A Ala da Califórnia do Sul da CAF disse: “Há, no entanto, o fato de que o Japão tinha um contrato com a Pratt & Whitney antes da Segunda Guerra Mundial, no qual a P&W fornecia motores para aviões de combate e outras aeronaves. Portanto, é concebível que alguns dos aviões que participaram do ataque a Pearl Harbor poderiam ter sido movidos por motores americanos.”

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E a influência americana no Zero pode ser ainda mais profunda. Alguns dizem, por exemplo, que o projeto do avião foi baseado no Vought V-143 que o Japão comprou em 1937. De fato, quando o presidente de Vought, Eugene Wilson, viu um Zero em 1943, ele aparentemente disse que era “o cuspe imagem” do V-143. Mas isso não é tudo.

Veja, os japoneses supostamente mostraram disposição de arrancar outras ideias americanas. A maneira como as rodas do Zero foram arrumadas quando retraídas, por exemplo, trouxe à mente de Wilson uma característica semelhante da Northrop. Diz-se, também, que os engenheiros da Zero copiaram as peças da Pratt & Whitney com tanta exatidão que até incluíram um selo de inspeção da Marinha. No entanto, ninguém violou a lei ao vender as armas japonesas.

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Talvez como resultado de tais semelhanças, Barber explica à AVWeb que o Zero se compara bem aos aviões americanos da época. E embora as naves americanas posteriores acabassem sendo mais rápidas do que o avião da Mitsubishi, o membro da CAF concluiu sobre o Zero: “Se os japoneses conseguissem colocar nossos pilotos americanos abaixo de 175 nós, nada tocaria neste avião”.

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